Etanol: vaivenes y cátedra

Por Venezuela Real - 21 de Abril, 2007, 15:02, Categoría: Petróleo/Energía

LUIS E. GIUSTI L
El Nacional
22 de abril de 2007

H ace unos tres años el presidente de la República elogiaba los beneficios del etanol automotriz y prometía sembrar caña de azúcar en grandes extensiones del territorio venezolano para la producción de etanol, con el apoyo de Brasil. Ante el furor de aquel discurso, escribí que sin quitarle méritos al bio-etanol, Venezuela debería considerarlo pero sin perder de vista las inmensas ventajas que tenemos en la producción de metanol a partir de gas natural. Nuestro país cuenta con una planta de metanol construida por la anterior administración, pero una segunda planta que estaba planificada, como muchas cosas en manos del actual gobierno, se quedó en el tintero.

Pues bien, hace varias semanas un convenio de cooperación para investigación y desarrollo en materia de etanol, firmado por los jefes de Estado de Brasil y Estados Unidos, desató la ira del presidente venezolano.

A grandes voces descalificó las iniciativas de expansión del uso de etanol, pues supuestamente atentaba contra los pobres de este mundo. Sus ataques al etanol copiaban los del dictador cubano al regreso de su hibernación y convertido en columnista de Granma. Pero la pasada semana el viento volvió a cambiar, a raíz de la visita del presidente brasileño a la cumbre de Margarita. Después de anunciar que Venezuela entrará de lleno en el negocio del etanol con el apoyo de Brasil, el primer mandatario, con tono de catedrático, lanzó una frase ininteligible. Dijo: "Una cosa muy distinta es fabricar el etanol necesario para diversificar su uso racionalmente, que es lo que está haciendo Brasil con la matriz energética y para limpiar la gasolina, y no lo que está haciendo el gobierno de los Estados Unidos". Más allá de la indescifrable descripción de lo que estaría haciendo Brasil, cabe preguntar qué quiso decir con aquello de lo que estaría haciendo Estados Unidos. ¿Se trata acaso de confundir y amedrentar a legos y desprevenidos con palabras rebuscadas, para que piensen que se trata de una materia muy compleja y acepten los planteamientos oficiales dogmáticamente, o acaso la afirmación es producto de una mezcolanza de odios viscerales, ignorancia y politiquería? La humanidad ha usado biomasa para generar energía prácticamente desde su creación. Durante miles de años los seres humanos han quemado madera para generar calor y energía. Con el correr de los siglos y la evolución tecnológica, la biomasa se fue alineando en tres diferentes rutas básicas: la termo-química, que se basa en la producción de "gas de síntesis", el cual se obtiene exponiendo la biomasa a vapor y oxígeno. Ese gas se puede transformar luego en una biogasolina. La segunda ruta es la de conversión química, que se utiliza en el procesamiento de semillas de soya y otras similares y conduce normalmente a la producción de bio-diesel, combustible que está ganando mucha popularidad en Europa.

La tercera ruta es la de conversión biológica, utilizada para la producción de etanol. El uso masivo del petróleo que se inició a principios del siglo XX, retrasó el uso de los biocombustibles. Pero los fundamentos son bien conocidos desde hace más de un siglo.

En Estados Unidos se usaba etanol automotor desde los tiempos en que Henry Ford diseño su modelo-T, pero sus economías comparativas lo fueron rezagando. En Brasil el programa de etanol se inició a principios de lo ’70. Resulta natural una cooperación entre esos dos países en estos tiempos, para optimizar procesos. La cátedra presidencial no solamente es confusa, sino que tiene clara orientación política.





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