Argentina's new president makes a misstep

Por Venezuela Real - 16 de Diciembre, 2007, 15:17, Categoría: Prensa Internacional

ANDRES OPPENHEIMER
Miami Herald
December 16, 2007

Versión en Español al final del artículo

Argentina's new president, Cristina Fernández de Kirchner, started her first week in office on the wrong foot: She needlessly moved closer to Venezuelan President Hugo Chávez and away from the United States.

Judging from what I heard from sources across the political spectrum in Washington, Fernández's knee-jerk reaction to a Miami court's indictment alleging that Venezuela contributed money to Argentina's 2007 presidential elections was a textbook case of political inexperience, bad advice, greater-than-expected ties to Venezuela's petro-populist government or all of the above.

Instead of applauding the U.S. investigation and stressing that it doesn't allege at any point that she or her closest aides were aware of the Venezuelan government campaign contributions, Fernández responded -- in tandem with the Chávez government -- by blaming the whole case on an alleged U.S. government conspiracy against her country.

Fernández, a former first lady and senator who likes to be described as ''Argentina's Hillary,'' claimed that the U.S. indictment was a ''garbage'' U.S. intelligence operation aimed at poisoning Argentina's relations with Venezuela, adding that she would not allow herself to be pressured by the United States.

The U.S. State Department said the indictment had nothing to do with foreign policy, and resulted from an independent Justice Department and FBI investigation.

Argentine officials say privately that part of Fernández's irate reaction was because U.S. officials failed to give her advance notice of the indictment.

But diplomatic sources who have followed the case believe that the State Department, which was trying to revamp U.S. relations with Argentina with the arrival of the new government, was either notified at the last minute or taken by surprise by the indictments.

AIRPORT INCIDENT

The case stems from an August 2007 incident at the Buenos Aires airport when dual Venezuelan-U.S. citizen Guido Antonini Wilson -- said to be close to the Chávez government -- arrived with nearly $800,000 in cash. He was traveling aboard an Argentine government-rented aircraft with a Venezuelan state-run oil company delegation hours before Chávez's arrival in the country.

Antonini had failed to declare the money and, when a customs inspector discovered it, left the cash at the airport and abandoned the country two days later for Uruguay. For months, the case remained a mystery.

Then, earlier this week, U.S. prosecutors in Miami arrested three Venezuelans and one Uruguayan citizen. They were charged with being unregistered Venezuelan agents and conspiring on behalf of the Venezuelan government to coerce a U.S. citizen -- Antonini -- to fabricate documents that would have hidden the fact that he had carried Venezuelan government funds for a candidate in Argentina's election.

What should have been Fernández's reaction?

• First, she should have noted that while assistant U.S. Attorney Thomas Mulvihill told the magistrate in oral arguments that according to one of the defendants the money was meant for Fernández's campaign, the indictment doesn't mention Argentina's new president at any point, nor imply that she or any of her close aides were familiar with the Venezuelan campaign contributions.

• Second, Fernández should have pledged Argentina's cooperation with the U.S. investigation, while calling on the U.S. government to help in Argentina's own investigation into the case. Argentina has officially requested Antonini's extradition from the United States.

• Third, Fernández should have known that the U.S. justice system is not only more independent than that of most other countries but the FBI has tapes of the defendants' conversations with Antonini, which will be released at the trial.

NEEDLESS ENEMIES

My conclusion: I'm not ruling out that Fernández will end up being a better president than her husband. I met her once, and she impressed me as someone who is more aware than the former president of Argentina's need to insert itself in the global economy and attract investments.

But rather than reacting with statesmanship, she played the anti-American card, creating needless enemies among Republicans and Democrats in Washington.

Without jeopardizing Venezuela's financial aid to Argentina -- Chávez has bought more than $4.5 billion in Argentina's foreign debt bonds -- she could have taken the high road.

And if the cash was for her campaign, ''Argentina's Hillary'' should have done what the real Hillary Clinton did recently when it became known that indicted Chinese businessmen Norman Hsu had poured $800,000 into her campaign. She returned the money immediately, and her campaign said it should never have been accepted. Instead, Fernández bought herself a needless fight with Washington.

Versión en español:

El Nuevo Herald

El primer traspie de Cristina

La nueva presidenta de Argentina, Cristina Fernández de Kirchner, empezó su primera semana en el poder con el pie izquierdo --se acercó innecesariamente al presidente Venezolano Hugo Chávez y se alejó de Estados Unidos.

A juzgar por lo que escuché de fuentes de todo el espectro político en Washington, la reacción visceral de Fernández a una mención en una corte federal de Miami según la cual el gobierno venezolano habría contribuido con dinero a una campaña presidencial en las recientes elecciones argentinas del 2007 fue un caso típico de inexperiencia política, mal asesoramiento, vínculos más profundos de los que se creía con el gobierno petro-populista de Venezuela, o todas las opciones anteriores juntas.

En lugar de aplaudir la investigación del Departamento de Justicia norteamericano y resaltar que la acusación en ningún momento sugiere que ella o alguno de sus colaboradores cercanos estaba al tanto de las contribuciones venezolanas, Fernández respondió --en tandem con el gobierno de Chávez-- que se trataba de una conspiración de Estados Unidos contra su país.

La nueva presidenta, una ex primera dama y senadora que ha sido descripta por sus colaboradores como ''la Hillary Argentina'', dijo que la acusación de la justicia norteamericana era una operación de inteligencia y una ''basura'' para envenenar las relaciones de Argentina con Venezuela, añadiendo que ella no va a permitir ser presionada por el gobierno de Estados Unidos.

El Departamento de Estado de Estados Unidos respondió que la acusación no tiene nada que ver con la política exterior de Estados Unidos, y que resultó de una investigación independiente del Departamento de Justicia y el FBI. Funcionarios argentinos me señalaron en privado que parte de la ira de Fernández se debió a que no fue alertada por funcionarios norteamericanos.

Según fuentes diplomáticas, el Departamento de Estado fue notificado a último momento, o fue tomado por sorpresa, porque los fiscales manejaron todo bajo el máximo secreto para evitar que se fugaran los sospechosos.

El caso se inició en agosto, cuando el empresario venezolano-norteamericano Guido Antonio Wilson llegó al aeropuerto de Buenos Aires con casi $800,000 en efectivo a bordo de un avión fletado por el gobierno Argentino que llevaba una delegación de la empresa petrolera estatal venezolana PDVSA. El avión llegó poco antes de una visita de Chávez a Argentina.

Cuando los inspectores de aduanas encontraron el dinero, Antonini dejó el efectivo en el aeropuerto, y se fue del país. Durante meses, su paradero y los pormenores del caso fueron un misterio.

Luego, a comienzos de esta semana, los fiscales federales en Miami arrestaron a tres venezolanos y un uruguayo, y los acusaron de ser agentes no registrados del gobierno venezolano que estaban coerciendo a un ciudadano norteamericano --Antonini-- para que fabricara documentos que ocultaran el origen del dinero.

Antonini había hecho varios viajes a Argentina en los meses previos a que le incautaran el dinero en efectivo.

¿Cuál debió haber sido la reacción de la nueva presidenta?

• Primero, debió haber hecho notar que aunque un fiscal señaló en argumentos orales que --según uno de los acusados-- el dinero estaba destinado a su campaña presidencial, la acusación formal sólo habla de una campaña'', y en ningún momento sugiere que la presidenta o sus colaboradores sabían de las maletas con efectivo.

• Segundo, Fernández debería haber ofrecido la cooperación argentina en la investigación norteamericana, y de paso podría haber exigido que Estados Unidos coopere con la investigación de su país. Argentina ya había solicitado la extradición de Antonini a Estados Unidos.

• Tercero, Fernández --o sus asesores-- tendrían que haber sabido que el sistema de justicia de Estados Unidos opera con mayor independencia que en muchos países, y que el FBI tiene grabaciones de las conversaciones de Antonini con los arrestados.

Mi conclusión: No descarto que Fernández termine siendo una mejor presidenta que su marido. La conocí en una oportunidad, y me dio la impresión de ser más consciente que el ex presidente de la necesidad de que su país se inserte más en la economía global, y reciba más inversiones, para reducir la pobreza.

Pero en lugar de reaccionar como una estadista, reaccionó como una agitadora barrial, sacando la carta del antiamericanismo y ganándose enemigos gratuitos entre los republicanos y demócratas en Washington. Podría haber respondido con altura, sin necesidad de dañar los lazos de Argentina con Venezuela, que le ha comprado a Argentina más de $4,500 millones en bonos de su deuda externa.

Y aún si se comprueba que el dinero fue para su campaña, la ''Hillary Argentina'' podría haber hecho lo que hizo la verdadera Hillary Clinton recientemente, cuando se supo que el empresario chino-americano Norman Hsu, que tenía causas con la justicia, había donado $800,000 a su campaña: devolvió el dinero inmediatamente, y dijo que nunca debió ser aceptado. En lugar de eso, Fernández se compró una pelea gratuita con Estados Unidos.

 





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