El pico petrolero

Por Venezuela Real - 27 de Julio, 2008, 17:49, Categoría: Petróleo/Energía

LUIS E. GIUSTI L.
El Nacional
27 de julio de 2008

En 1956, M. King Hubbert, a la sazón jefe de Geología de la compañía Shell, predijo que la producción petrolera de Estados Unidos alcanzaría un pico a principios de la década de 1970, para luego entrar en una implacable declinación. Habiéndose cumplido en 1970 su predicción, Hubbert lanzó un nuevo pronóstico en 1974, afirmando que la producción petrolera mundial llegaría a un pico en 1995, cosa que no ocurrió. Posteriores estudios de cotejamiento de historia de producción realizados por Joseph Nering en las cuencas Permian y Valle de San Joaquín, dos de las más grandes en Estados Unidos, demostraron que el modelo de Hubbert se quedaba muy corto en la determinación de la producción a lo largo de su explotación.

La explicación de esas erradas predicciones estaba en que en su momento Hubbert no pudo anticipar el impacto de la tecnología, representado por nuevos métodos de evaluación sísmica que permitían ver estructuras petrolíferas más profundas, la capacidad para perforar a mayores profundidades, los avances en registros de pozos y las nuevas técnicas de recuperación mejorada que permiten aumentar significativamente el porcentaje de recobro del petróleo en sitio. En otras palabras, el acierto de Hubbert al predecir el pico de producción en Estados Unidos, se debió a una convergencia de circunstancias. Al igual que en las predicciones de Malthus, los modelos de Jay Forrester y las estimaciones del Club de Roma, Hubbert no pudo vislumbrar con precisión el impacto del ingenio humano y la tecnología. Sin embargo, sus sucesores Colin Campbell, Kenneth Deffeyes y Jean La Herrere, actualmente predicen un pico mundial de producción alrededor de 2010.

Otra escuela de pensamiento está en claro contraste con la significación del pico de producción. Se trata de la escuela de la cornucopia, liderada por los economistas Adelman, Simon y Di Gregori y el profesor Vaclav Smil, entre otros.

Su postulado central es que la cantidad de un mineral presente en la corteza terrestre es irrelevante, porque el mundo dejará de consumirlo mucho antes de que se agote. Ello debido a la sustitución derivada de la permanente innovación, a su vez resultante de cambios económicos, por ejemplo la fibra óptica sustituyendo al cobre.

Desde hace varios meses y en particular durante las últimas semanas, la inmensa escalada de los precios del petróleo ha sido asociada en la mente de muchos con una escasez terminal del recurso y más aún, ha llevado a pronosticar un aumento indetenible de dichos precios. Ninguna de las dos cosas tiene fundamento.

Conviene comenzar por aclarar que no existe tal escasez, porque a los actuales niveles de consumo las reservas probadas durarían unos 40 años y si se suman las probables, más de 80 años. Sin embargo, la premisa de que dichas reservas fluirán para atender las necesidades que se anticipan, sí podría ser cuestionable, pues mayor peso habrá de tener la agenda de los principales países productores. Pero más importante aún es tener presente el impacto que los altos precios pueden tener en destrucción de demanda, y en la activación de tendencias de intrusión tecnológica de fuentes alternas y de aumento de eficiencia en la quema de combustibles fósiles.

Finalmente, no debe perderse de vista que el precio petrolero de 140 dólares por barril tiene un componente financiero del orden de $40 por barril. La volatilidad del mercado petrolero, puesta en evidencia por una caída de $23 por barril durante la pasada semana, apunta hacia un piso más bajo. La caída del dólar, sumada al temor de los inversionistas por la inestabilidad de los mercados financieros y los mercados de valores han disparado esa situación. Un regreso moderado a un piso de entre 90 y 95 dólares por barril, podría ser una bendición no evidente, al atenuar los procesos que atentan contra los combustibles fósiles.





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